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Le téléphone

Ils furent quelques-uns des plus illustres chercheurs de leur époque à revendiquer la paternité du téléphone. Thomas Edison (1847-1931), Elisha Gray (1835-1901), Alexander Graham Bell (1847-1922) sont au nombre de ceux qui ont mené des recherches sur les courants de fréquences. En février 1876, Bell et Gray déposèrent, chacun de son côté, un brevet concernant un dispositif de communication à distance. Cependant, aucun des deux, à ce moment précis, n'avait mené à bien ses expériences. Ce ne sera qu'en mars de la même année que Bell, avec l'aide de son assistant Thomas Watson, réussit enfin à établir une communication, via une boîte transmettant le son. Ce fut la naissance du téléphone !

Dès 1877, la Western Union, exploitant déjà sur une distance considérable les lignes télégraphiques, s'acoquina avec Gray et Edison pour mettre en place la technologie du téléphone dans le plus d'endroits possible. Toutefois, en 1879, les tribunaux accordèrent à l'entreprise de Bell Telephone company, l'exploitation exclusive de cette extraordinaire technologie. La Western dut alors renoncer à ses ambitions sur l'invention.

telephone Edison, qui avait découvert déjà la lampe à incandescence et le phonographe, ne revendiqua rien, légalement, au sujet du téléphone. Mais il savait pertinemment que sans ses découvertes, Bell ou Gray ne seraient pas parvenus au même résultat dans les mêmes délais. Les procès ne mirent en cause que Bell et Gray, et le jugement final (1880) fut en faveur de Bell.

L'invention fit boule de neige en Amérique du Nord et conquit bientôt le monde entier. En 1878, après l'Exposition universelle de Paris, le téléphone de Bell devint une célébrité en Europe. Ce fut le début de sa diffusion mondiale. Du téléphone rustique que l'on devait alors actionner à l'aide d'une manivelle, l'on passa à des appareils de plus en plus sophistiqués. D'abord, on améliora sa portée afin de lui permettre des communications sur des milliers de kilomètres. En 1896, on ajouta le cadran de numérotation. La batterie ainsi que le générateur de courant de sonnerie, autrefois dans le boitier de l'abonné, se retrouvèrent désormais dans un central automatique. L'invention de la triode (tube à vide muni de trois électrodes), par un Américain du nom de Lee de Forest, permit en 1920 de raccorder entre elles les régions pour ensuite étendre le principe aux pays, et enfin aux continents entre eux. C'est cette technologie qui mena aux installations de câbles sous-marins que nous connaissons aujourd'hui, toujours plus discrets que les transmissions satellites.

En plus d'améliorations techniques, le monde des télécommunications se lança dans une véritable course au design à partir des années 1950. Le téléphone, en tant qu'appareil, devint rapidement un objet de décoration. On mit de côté le bois comme élément de fabrique, que l'on remplaça par le plastique. De l'appareil à cornet, on passa au téléphone à combiné puis à l'appareil sans fil. On lui apporta des formes sensuelles, des formes rigolotes, des formes futuristes, etc., si bien que chaque habitant put revendiquer un téléphone en harmonie avec son style personnel.

Son impact social ne fut pas moindre. Le téléphone gagna doucement le cœur de la femme au foyer, qui le vit dès lors comme son lien le plus accessible au monde extérieur. Enfermée à la maison, la ménagère pouvait alors passer des heures en conversation avec ses amies ou avec des membres de sa famille. Le téléphone prit soudain des allures de rival auprès des hommes, qui en firent leur bouc-émissaire pendant un moment. D'autant plus que l'avènement de cet appareil de communication ouvrit aux femmes un métier qui les sortait enfin de la demeure familiale : standardiste.

Mais l'appareil devint aussi une affaire d'hommes. La guerre, le monde du business, les milieux clandestins, les relations diplomatiques… Toute la communication sociale se greffa bientôt autour du téléphone. Le numéro de téléphone d'un individu remplaça désormais la carte de visite. On inventa la cabine de téléphone, accessible à un public au sens large (autour de 1881). Depuis, les cabines téléphoniques se sont modernisées au point de fonctionner avec des cartes à puces.

Depuis quelques décennies, le téléphone est devenu le complice des adolescents et des jeunes adultes. Il joue le rôle que tenaient autrefois les grandes sagas épistolaires. De plus, l'arrivée des appareils cellulaires, leur mobilité, l'indépendance qu'ils procurent, trouve chez les jeunes (ainsi que chez les travailleurs en général) de quoi emballer au-delà de toute autre forme de communication. Plus pratique encore que le chat via Internet, l'appareil cellulaire est un must technologique sans égal. Il ne nous quitte plus, nous permet un accès permanent sur le monde et peut même se connecter au net dorénavant. On peut y jouer à des jeux, l'utiliser comme réveille-matin, le consulter comme planning, le mettre en mode appareil photo, etc.

Le téléphone cellulaire actuel dépasse sans doute, en réalité, les fantasmes imaginaires les plus poussés que le cerveau de Bell et ses contemporains ont pu engendrer. Devant tant de performance dans un si petit appareil, on est en droit de s'interroger sur ce que sera l'appareil de télécommunication de l'avenir. Or, si la "téléportation" n'était pas si loin, après tout…

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